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なんとガチョウが国境警備、中国がコロナ対策で

  • 2022年4月26日
  • ナショナル ジオグラフィック日本版

 中国とベトナムとの国境で、約500羽のガチョウが「警備」に当たっている。中国へ不法入国しようとする者があれば、激しく鳴いたり、かみ付いたりするのだ。

 2021年10月以降、中国政府は、不法入国による新型コロナウイルスの侵入を阻止するため、「ガチョウ部隊」を広西チワン族自治区崇左市に配備している。体重2キロ超のシナガチョウには特別な訓練が必要ない。いったん縄張りを確立すると、彼らはそれを激しく守るからだ。

 この部隊を補強するのが約400頭の番犬たちだ。番犬たちは(人間の)国境警備隊のパトロールに同行し、鳥たちの警備を見守る。この異種混合チームは、中国国内から新型コロナウイルスを排除することを目的とした「ゼロ・コロナ」政策を維持する上で重要な役割を担っている。中国本土では新型コロナウイルスの感染者が増加しており、人口2500万人の上海市ではさらなる感染拡大を防ぐためにロックダウンが行われている。

 実際にガチョウが活躍したとの報道もある。中国のニュースサイト「The Paper」は1月29日の記事で、2021年12月にガチョウが鳴いたことで、国境を不法に越えてきた2人を捕まえることができたと伝えている。ナショナル ジオグラフィックの確認依頼に対し、崇左市当局からの回答はなかった。

ウイスキーを守ったガチョウ部隊

 感染拡大対策としてガチョウに頼ることは新しいかもしれないが、「ガチョウ部隊」は昔から世界各地で活躍してきた。

 野生のガンを家畜化した鳥であるガチョウは、少なくとも5000年前、ひょっとすると1万6000年前までその歴史を遡ることができる。最近の研究によれば、イヌに次いで古い家畜動物ということになる。

 紀元前390年にガリア人の秘密侵略からローマ帝国を救ったとされるガチョウの一群を含め、「ガチョウ部隊」の活躍を伝える物語は枚挙にいとまがない。ローマの博物学者、大プリニウスは当時、「ガチョウは周囲を慎重に見張る。イヌの沈黙が何も裏切らなかったであろう時に、ガチョウが議事堂を守ったことを見るべし」と書いている。

 また、英スコットランドのダンバックでは、1959年から2012年まで、「スコッチ・ウォッチ」として知られるガチョウ部隊が14エーカー(約5.7ヘクタール)の倉庫を巡回し、3億ポンド相当のスコッチ・ウイスキーを守っていた。1986年には、米国陸軍が西ドイツのレーダーと対空施設を守るために18羽のガチョウを試しに配備した。このガチョウたちの活躍により、陸軍はさらに900羽のガチョウを現地で徴用した。

 ガチョウはイヌよりも選択的に「警報」を発することができるため、確かにイヌよりも優秀な面があるかもしれないと、国際自然保護連合のガン類専門家グループ議長であるペトル・グラゾフ氏は言う。

「イヌは面白半分に、あるいはイヌ同士で『会話』するために吠えることがあります。しかし、ガチョウが鳴くのは、自分たちの領域に侵入者があった場合だけです」

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「威張り屋」な鳥

 ガチョウを入隊させる前、中国政府は2021年6月、小規模な実験を行った。

 その実験で、ガチョウはイヌよりもさらに見知らぬ人や騒音に敏感であることが証明されたと、2月2日付けの地元の報道機関「South Country Morning News」は報じている。数カ月後、地方政府は国境検問所300カ所にガチョウを配備することを決定した。

「ガチョウは縄張りに侵入されると、多くの鳥のように逃げるのではなく、相手に向かって突進し、激しく鳴き、威嚇的な行動をとります」と、米国のテキサス鳥類エキゾチック動物病院でガチョウを扱ってきた獣医師ローレン・ティーレン氏は言う。

「野生のカナダガンが子供を守るときも、シナガチョウが自身の環境を守るときも、同じような行動をとるのを見ました。私はいつも、彼らを『威張り屋』だなと思っています」

研ぎ澄まされた感覚

 野生のガンは約30種おり、南極大陸を除くすべての大陸に生息している。主に地上で営巣し、遠くから近づく捕食者を見つけるために進化した、優れた視力を持つ。また、左右の目を別々にコントロールでき、広い視野を持っている。

 ガンは眠るときにも脳の片側を覚醒させ、片目を開いておいて脅威を察知することができる。「半球睡眠」として知られる珍しい現象だ。「彼らは常に状況をコントロールしているのです」とグラゾフ氏は言う。

 北欧やロシアのカオジロガンなどの野生のガンは、通常、群れの端にいる「セキュリティ担当」の個体が「警報」を鳴らす。ガンは危険を察知する能力に長けているため、カモやツルが安全のためにガンに混じって餌を食べることもあると言う。

 さらに、ガチョウはコストがかからない。食べるのは草で、医療的なケアもほとんど必要としない。

では、イヌは?

「イヌは複数の目的のために訓練できる点で、ガンより優れています」。米軍で探知犬やパトロール犬の訓練を専門とする空軍第341訓練飛行隊の訓練士、アンブローズ・コントレラス氏はそう言う。

「ガチョウを訓練することは可能でしょうが、非常に難しいでしょう」。コントレラス氏はまた、一般的にイヌのほうが威圧的に見えるものだと言う。「ガチョウを連れた男より、イヌとその調教者のほうが、抑止効果はあるでしょう」

 また、嗅覚に関しても、「イヌの嗅覚は別次元です」と話す。

 第341飛行隊のパトロール犬は、少なくとも45メートル離れた人の匂いを察知し、30メートル離れた人の声が聞こえるようでなければ、より高度で専門的な訓練に進めない。

 2021年8月には、イヌが不法入国者を阻止したとも伝えられている。ガチョウとイヌ、果たしてどちらが不法入国阻止に効くか? 今のところは2対1でガチョウがリードしているようだ。

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